L’entrée dans l’ère industrielle a entraîné une augmentation de la consommation des métaux pour alimenter le développement de l’industrie et de ses infrastructures. Cependant, ces métaux étant disponibles en quantités limitées, leur extraction et leur commercialisation revêtent aujourd’hui des enjeux géopolitiques considérables.

Voici deux livres que nous recommandons pour approfondir vos connaissances

et mieux comprendre le sujet:  

 

  •  Le livre référence sur le sujet a été écrit par M Guillaume Pitron:

     La guerre des métaux rares : La face cachée de la transition énergétique

 

    écrit par Roger Rumbu.

 

 

Essentiels au développement industriel, ces métaux sont catégorisés

en 3 groupes en fonction de leur importance:

 


1. Les métaux stratégiques

  

 

 

2. Les métaux rares

   

 

 

3. Les terres rares

  

 

 

 


1- Les métaux stratégiques


Les métaux stratégiques sont les éléments de bases de l’industrie moderne.
Leurs classification est établie en fonction de leurs rareté et des problématiques d’approvisionnements. À la différence des métaux comme l’acier ou l’aluminium, ils sont inégalement répartis à la surface du globe et donc potentiellement soumis à des risques d’approvisionnement. Ils peuvent être précieux ou semi-précieux.

 

Dans cette liste on retrouve l’Or et l’Argent, des métaux qui sont utilisés pour protéger l'épargne des risques économiques: crash boursier ou inflation monétaire. D'autres minerais communs font aussi parti de la liste comme le Cuivre, le Plomb ou le Zinc.


La valeur de ces métaux est garantie intrinsèquement à leurs applications industrielles.

Depuis l’apparition des premières civilisations, on retrouve ces matières sous forme de bijoux et de lingots. Ces matières stratégiques ont permis le développement des échanges en constituant des réserves de valeur essentielles pour le développement du commerce et la conservation de l’épargne dans le temps.

 

 

Les métaux stratégiques

Utilisations industrielles

1

Or

Réserve de valeur, industrie du luxe et des

technologies de pointe.

2

Argent

Réserve de valeur, industrie du luxe,

médecine (argent colloïdal), filtration de l’eau.

3

Cuivre

Moteur électrique, industrie électrique,

électronique, Bâtiment et transport.

4

Zinc

Galvanisation des aciers, alliages de

fonderie

5

Plomb

Batterie électrique, industrie nucléaire,

métallurgie.

 

 

 

 

2- Les métaux rares


Il n’y a pas de classification universelle pour parler des métaux rares. On ne peut pas
établir une liste exhaustive de ces minerais, tout dépend des facteurs de rareté pris en considération: la quantité de métal disponible dans la croute terrestre, le niveau de demande, les usages industriels ou encore le potentiel de recyclabilité.

 

Les terres rares (22) font parties des métaux rares.

 

 

Les métaux rares

Utilisations industrielles

1

Cobalt

Smartphones, ordinateurs, aimants

2

Germanium

Photovoltaïque, fibre optique

3

Béryllium

Télécom et électronique

4

Bismuth

Générateur thermoélectrique,

supraconducteur

5

Borate

Verre et céramique

6

Baryte

Industrie du verre, radioprotection

7

Charbon à coke

Sidérurgie

8

Spath fluor

Métallurgie, céramique, optique

9

Gallium

Semi-conducteur, diodes

photoluminescentes

10

Silicium métal

Panneaux photovoltaïques

11

Platine

Catalyseur, bijouterie

12

Magnésium

Alliage d’aluminium

13

Indium

Puces électroniques

14

Graphite naturel

Véhicule électrique, industrie nucléaire

15

Niobium

Véhicule électrique, satellite

16

Tantale

Condensateurs

17

Tungstene

Outillage de précision, blindage, électricité

18

Antimoine

Industrie mécanique, additif durcissant

19

Palladium

Bijouterie

20

Rhodium

Bijouterie

21

Vanadium

Aciers spéciaux, industrie spatiale

22

Terres rares

Aimants, scanners médicaux, fibre optique,

éolien, lasers, industrie électrique,

électronique, spatiale, aéronautique ...

 

 

 

 

3- Les terres rares

 

La famille des terres rares est composée de 17 métaux.

 

Ces minerais ont des propriétés exceptionnelles. Ils sont omniprésents dans l’industrie de pointe et les nouvelles technologies. On les retrouve dans la fabrication des composants électroniques, dans les ordinateurs et les smartphones mais aussi dans les batteries de véhicules électriques (pour citer quelques exemples…)


Ces terres rares font parties intégrante de la nouvelle révolution industrielle liée aux énergies vertes. En effet, elles entrent aussi dans la composition des super-aimants présents dans les turbines des éoliennes et dans les panneaux photovoltaïques.

 

Il existe deux catégories de terres rares: les terres rares légères et les terres rares lourdes.

 

 

 

A) Liste des terres rares légères

 

Les terres rares légères

Utilisations industrielles

1

Praséodyme

Colorant, aimants

2

Néodyme

Aimants, lasers

3

Prométhium

Composés luminescents

4

Samarium

Moteur électriques, aimants de missile

5

Cérium

Pots catalytiques

6

Scandium

Eclairages

7

Lanthane

Lentilles, composés supraconducteur

 

 

 

B) Liste des terres rares lourdes

 

Les terres rares lourdes

Utilisations industrielles

8

Europium

Réacteurs nucléaires, éclairage, géochimie

9

Gadolinium

Tubes cathodiques

10

Terbium

Aimants permanents

11

Dysprosium

Moteurs hybrides, aimants

12

Holmium

Lasers, supraconducteurs

13

Erbium

Médecine nucléaire, optique

14

Thulium

Radiographie, laser, supraconducteur

15

Ytterbium

Aciers inoxydables

17

Lutécium

Émetteur de rayonnement bêta

18

Yttrium

Piles à combustibles, aimants, alliages

supraconducteur

 

 

 

 

4. Questions / réponses sur les terres rares

 

 

A) Les terres rares lourdes et les terres rares légères: quelles différences ?


Il n’existe pas de classification officielle pour distinguer les terres rares lourdes des
terres rares légères. Généralement, la distinction se fait grâce au nombre atomique: plus le nombre est élevé et plus l’élément sera lourd. La concentration explique le fait que les terres rares légères soit produites en quantités supérieures car elles sont plus abondantes dans les gisements.

 

À l’inverse, les terres rares lourdes sont plus complexes et plus coûteuses à extraire.
Elles sont utilisées dans des produits technologiques à plus forte valeur ajoutée. Leurs propriétés font de ces minerais des éléments critiques pour nos sociétés, en particulier ceux qui améliorent les performances des aimants.

 

Information utile: Une éolienne offshore pouvant atteindre 7 MW de puissance
nécessite à elle seule plus d’une tonne de terres rares.

 


B) Pourquoi le nom de terre rare?


Les terres rares sont appelées ainsi car leur extraction est très complexe.
Cependant, contrairement à ce que l’on peut penser, ce sont des éléments relativement abondants dans la croûte terrestre.

 


C) Peut-on acheter des terres rares?


Il est difficile de se procurer des lingots de terres rares pour plusieurs raisons:

 

  1. Les conditions de stockage sont complexes;
  2. Il est difficile de les revendre. Ces métaux sont destinés à des industries hyper-spécialisées et disséminées à travers le monde;
  3. Ces matières sont souvent très dangereuses pour la santé (poussière cancérigène, radioactivité…);
  4. Se procurer directement des lingots est presque impossible. Pour de nombreuses raisons, l’investisseur doit passer par une entreprise intermédiaire et payer des frais élevés liés à l’entreposage. Cet état des choses multiplie les risques. En effet les entreprises peuvent faire faillites et emporter avec elles les actifs de leurs clients.

 


Contrairement aux terres rares et aux métaux rares, les lingots de matières premières stratégiques (Cuivre / Plomb / Zinc) et les bijoux d’investissement sont adaptés au stockage et à la revente. Ils permettent de conserver la valeur du capital dans le temps. En effet, l’épargne investie dans les matières premières stratégiques est protégée de l’inflation mais aussi des crises financières et politiques.

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